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Considéré comme l'un des principaux suspects de l'attaque, qui avait entraîné la mort de l'ambassadeur Christopher Stevens et de trois autres agents américains, Ahmed Abou Khattala avait été appréhendé le 15 juin lors d'un raid des forces américaines en Libye. Sa capture dans l'est de la Libye par un commando des forces spéciales américaines, rendue publique par Washington le 17 juin, a été saluée par le président Barack Obama.

Son administration avait été vivement mise en cause pour ne pas avoir pris les mesures de sécurité jugées nécessaires afin de protégerses diplomates en 2012. Les républicains accusent l'administration de Barack Obama en général et Hillary Clinton en particulier — elle était au moment des faits à la tête du département d'Etat — d'avoir dissimulé des informations en pleine campagne électorale présidentielle.

PARMI LES DIX PERSONNES LES PLUS RECHERCHÉES PAR LE FBI

Chef militaire du groupe islamiste radical Ansar Al-Charia, dont les branches libyennes et tunisiennes ont été inscrites en janvier sur la liste des organisations terroristes par les Etats-Unis, Ahmed Abou Khattala faisait partie des dix personnes les plus recherchées par le FBI. En même temps que son organisation, il avait fait son entrée dans la liste nominative des terroristes sous l'étiquette des « figures majeures ».

Sorti de la prison d'Abou Selim, à Tripoli, en 2011 où il a été longtemps incarcéré sous l'ancien régime de Mouammar Kadhafi, l'homme, âgé d'une quarantaine d'années – sa date de naissance est incertaine –, était surveillé de près depuis 2012.

Lire (en édition abonnés) :  Le principal suspect de l'attaque de Benghazi devrait être jugé aux Etats-Unis

Ahmed Abou Khatalla a été exfiltré sur l'USS New York, un navire de la marine américaine, avant d'accoster aux Etats-Unis et d'être présenté à la justice. Selon le New York Times, il a été transféré samedi à Washington par hélicoptère depuis ce navire. Le quotidien assure que le suspect est désormais détenu « sous haute surveillance » dans un tribunal fédéral de la capitale américaine.

TROIS CHEFS D'ACCUSATION

Ahmed Abou Khatalla doit comparaître à nouveau mercredi à 11 heures locales (15 heures GMT). « L'enquête se poursuit et le département de la justice pourrait ajouter d'autres inculpations », explique le ministère. « Maintenant qu'Ahmed Abou Khattala est aux Etats-Unis, il va ressentir tout le poids de notre système judiciaire », a commenté le ministre de la justice, Eric Holder, cité dans le communiqué.

Lors de sa capture, Eric Holder avait évoqué d'éventuelles poursuites pour trois chefs d'accusation dont celui de « meurtre au cours d'une attaque contre un bâtiment fédéral. » Il encourt la peine de mort.

Le Libyen a toujours nié toute responsabilité dans l'attaque du consulat américain de Benghazi en septembre 2012, mais il avait admis se trouver présent au moment des faits, à l'intérieur même du site, selon plusieurs médias américains qui l'avaient rencontré.

Accusant Washington d'avoir porté atteinte à sa souveraineté, le gouvernement libyen a demandé à ce qu'il soit rapatrié et traduit en justice en Libye. Dans la foulée de son arrestation, les Etats-Unis s'étaient justifiés auprès du Conseil de sécurité des Nations unies, assurant que l'homme était « un personnage-clé » de l'attaque et qu'il « continuait à préparer des attaques à main armée contre des Américains »

Abou Khatalla est le deuxième Libyen capturé par les forces américaines en Libye. Nazih Abdul Hamed Al-Raghie, alias Abou Anas Al-Libi, avait été enlevé le 5 octobre 2013 à Tripoli. Ancienne figure d'Al-Qaida, il est soupçonné d'avoir planifié et organisé les attentats meurtriers commis contre les ambassades américaines en Tanzanie et au Kenya le 7 août 1998 (plus de 300 morts). Emprisonné à New York, il attend désormais son procès.

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