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Plusieurs explosions de gaz dans la ville de Kaohsiung dans le sud de Taiwan ont fait au moins 15 morts et plus de 230 blessés jeudi soir mais les autorités locales craignent que le bilan ne s'alourdisse.

«Les explosions de gaz dans la nuit de jeudi ont fait 15 morts et 233 blessés», a annoncé Mme Chen Chu, maire de la ville à des journalistes.

Ces explosions ont vraisemblablement été occasionnées par des fuites de gaz rapportées dans la par plusieurs résidents du quartier de Cianjen jeudi soir.

La puissance des explosions a provoqué des destructions de routes et leur souffle a propulsé des voitures en l'air. Selon un témoin cité par la télévision par cable FTV, les explosions faisaient penser à un séisme.

Selon l'agence nationale de lutte contre les incendies, quatre pompiers figurent parmi les 15 morts tandis que près de 240 personnes ont été blessées et transportées d'urgence dans les hôpitaux de la ville.

«Le service local de lutte contre les incendies a reçu des appels à propos de fuites de gaz tard jeudi soir et ensuite il y a eu des explosions aux alentours de minuit dans une zone de deux ou trois km2», a précisé l'agence dans un communiqué.

Les autorités ont enjoint à la population de ne pas se rendre dans les zones touchées par les explosions et des écoles ont été réouvertes dans la nuit pour que les victimes puissent y trouver refuge.

Dans un premier temps, les autorités avaient parlé de l'explosion d'un gazoduc.

Ces explosions interviennent à peine une semaine après l'accident d'un appareil de TransAsia Airways à Taiwan qui avait fait 48 morts.

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